Viernes, Junio 23, 2017
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Entre taipas y palmares

Desde fines del siglo XVIII el arroz forma parte de la historia productiva del Uruguay, como actividad económica y patrimonio histórico cultural. De aquí nace la Ruta del Arroz, un circuito turístico que permite descubrir el interior de los departamentos de Rocha y Treinta y Tres. Producción y naturaleza se convocan para brindar al visitante diferentes actividades recreativas, participando de las costumbres y la vida diaria de los lugareños.

Por Cecilia García — Fotos: Aguaclara

El arroz es el sustento básico de más de la mitad de la población del mundo, proporcionando el 20 por ciento del suministro de energía alimentaria. Es el segundo grano más producido del mundo después del maíz y además de contar con importantes propiedades nutricionales, forma parte del patrimonio cultural de muchas ciudades. Si bien se desconoce el origen primitivo del arroz, se presume que los primeros cultivos tuvieron su origen en China o India. Conquistas y migraciones lo habrían introducido en al territorio ibérico, y también en el latinoamericano, donde se convirtió en uno de los cimientos gastronómicos.

En Uruguay los primeros registros de ensayos sobre la actividad arrocera datan de 1870. Se presume que el primer plantío fue en la zona de Bella Unión, Artigas, hacia 1920. En 1926 se extendió a Paysandú y luego al este del país, en la cuenca del Río Cebollatí, donde hoy se concentra la mayor actividad. El impacto de estas plantaciones fue tan importante que dio origen a pueblos arroceros, en un paisaje particular y atractivo, donde los aspectos culturales y naturales se combinan.

La Ruta del Arroz

Se trata de una alternativa turística promovida por el Gobierno Departamental de Rocha. A través de este camino se puede descubrir el interior de los departamentos de Rocha y Treinta y Tres, donde la producción y la naturaleza se convocan para brindar ofertas turísticas diferentes participando de las costumbres y actividades de los lugareños. Se recomienda vestir calzado cómodo (llevar botas de goma puede ser muy práctico), binoculares y repelente para mosquitos.

El recorrido puede comenzar en la ciudad de Rocha, capital departamental ubicada en el kilómetro 210 de la ruta 9. Allí se puede visitar la iglesia Nuestra Señora de los Remedios, fundada en 1794, el Museo Regional Milton de los Santos que expone piezas históricas locales, el teatro 25 de Mayo (un teatro al estilo italiano de 1910, reinaugurado en 2007), el parque Paseo Real y La Estiva, la plaza La Peyre, la Casa de la Cultura María Elida Marquizo, la antigua estación de AFE y el hipódromo.

Luego de conocer Rocha, el viaje continúa hacia el norte por ruta 15, desde con destino a la villa de Velázquez, la “Capital Histórica del Departamento”, en un recorrido de 57 kilómetros con 99 curvas panorámicas en las que se puede apreciar un hermoso paisaje de serranías. La zona se destaca históricamente por dos batallas que sucedieron en los alrededores y ambas son conocidas como “Batallas de India Muerta”. La primera de ellas ocurrió en 1816 y enfrentó a tropas artiguistas lideradas por Fructuoso Rivera y tropas portuguesas en el marco de la invasión luso-brasileña. La segunda, entre colorados y unitarios contra los blancos y federales, tuvo lugar en 1845 en el contexto de la Guerra Grande.

Continuando por la ruta 15, en el kilómetro 99 se encuentra el camino que lleva a la represa de India Muerta, diseñada hacia 1940 por el ingeniero Florencio Martínez Bula y materializada casi cincuenta años después con el objetivo de mejorar la producción arrocera. El sistema de riego vinculado a la represa de India Muerta se extiende a lo largo de 180.000 hectáreas y tiene una capacidad de riego de unas 10.000 hectáreas anuales.

A través de la ruta 15 se llega a Lascano, donde se encuentran las principales plantas industriales donde se procesa el arroz. En esta ciudad se puede visitar el Aula del Arroz, ubicada en el Centro Cultural de Lascano, en donde se puede aprender sobre el proceso productivo de este grano y es allí de donde parten paseos guiados por la zona. Muy cerca, por la ruta 14 en el límite con el departamento de Lavalleja, se encuentra Averías, una pequeña playa sobre el Río Cebollatí, eje de la cuenca arrocera, parada ideal para refrescarse y descansar.

En el punto más al norte del departamento, en el kilómetro 187 se encuentra Cebollatí, poblado fuertemente marcado por la actividad arrocera. Este ha sido históricamente el hogar de los “taiperos”, obreros del arrozal que tras cortar a pala gruesos panes de tierra, daban conformación con ellos a las “taipas”, una suerte de diques que permiten tapar de agua al cultivo de arroz y así mejorar la producción. Esta zona es conocida, además, por la diversidad de especies vegetales, entre ellas una rareza: el ceibo de flores blancas.

Tierra del Olimar

Vergara ya se encuentra en el departamento de Treinta y Tres. Allí se conserva el Museo Antropológico que alberga un acervo estimado en 1.300 piezas obtenidas por un equipo de investigadores locales en Treinta y Tres, Rocha y parte de Cerro Largo. En los alrededores del pueblo también pueden observarse molinos de arroz.

Por la ruta 17 y a 61 kilómetros de Treinta y Tres se encuentra La Charqueada, la última parada de la Ruta del Arroz. Oficialmente el pueblo se llama Gral. Enrique Martínez pero todos los lugareños lo continúan identificando por su nombre original, que debe su existencia a un antiguo saladero en el que se producía “charque”. Este pueblo está sensiblemente separado de Cebollatí por el río Cebollatí, el cual se puede cruzar de forma durante todo el año, a través de una balsa a motor. Los alrededores de ambos poblados son sitios preferenciales para la observación de aves y la pesca deportiva.

Arroz

Según datos proporcionados por el Instituto Nacional de Investigación Agropecuaria, Uruguay es el principal exportador de arroz de América Latina y se ha ubicado en el séptimo lugar entre los exportadores mundiales. En la actualidad, más del 90% de la producción de arroz de nuestro país es destinada a la exportación, siendo el principal destino Brasil. Por este concepto se generan ingresos superiores a los 200 millones de dólares anuales. El cultivo de arroz ocupa el 1% de la superficie del país y es el quinto rubro de exportación, representando casi el 10% de las exportaciones totales del Uruguay, generando 10 mil puestos de trabajo directa o indirectamente

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